Los recién nacidos son capaces de contar números de 4 a 18

Vídeo de lo que le han mostrado visual y auditivamente a los recién nacidos.

¿Es genético o intuitivo el concepto de número? Si a un bebé le enseñas 4 puntos mientras oye 4 sonidos repetidos su respuesta es diferente que si al ver 4 puntos oye un número diferente de sonidos. No sólo 4, también 5 y hasta 18. ¿Cuéntan los bebés recién nacidos los objetos que ven o los sonidos que oyen? ¿Son sólo capaces de asociar información visual y auditiva biyectivamente (una a una)? Un estudio parece que demuestra esta asociación, en concreto, “Newborn infants perceive abstract numbers,” de Veronique Izard, Coralie Sann, Elizabeth S. Spelke, Arlette Streri, PNAS 106: 10382-10385, June 23, 2009.

¿Cómo saben los experimentadores que un recién nacido ha contado los objetos que ve y los sonidos que oye? Cuando el número de objetos coincide con el número de sonidos el bebé presta más atención a la pantalla, la mira más veces (un observador que no ve la pantalla cuenta cuántas veces el niño mira la pantalla y durante cuanto tiempo). Si el número de sonidos no corresponde al número de objetos, el niño no presta tanta atención a la pantalla. Es como si se diera cuenta de que son diferentes y por tanto no están relacionados entre sí y no merece la pena preocuparse por ambas cosas simultáneamente. Así lo interpretan los investigadores.

Por cierto, hicieron el experimento con 66 bebés, pero 50 o se durmieron, o no prestaban atención, o se distraían con otras cosas, … solo 16 lograron responder al experimento como los investigadores querían. ¿Sesgo? ¿Eran los bebés más “numéricos”? Quien sabe… Curiosidades que se publican en revistas internacionales de prestigio, nunca se sabe si para progresar la ciencia o para lograr salir en los mass media.

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Jugar a videojuegos mejora la vista (la sensibilidad al contraste)

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Adios al “niño, no juegues tanto con los videojuegos que vas a perder la vista.”

Con la edad la vista empeora. Uno de los problemas más típicos es la pérdida de sensibilidad a cambios de contraste en las imágenes (el efecto del contraste lo vemos fácilmente en cualquier televisor usando el mando a distancia). El contraste es muy importante a la hora de reconocer objetos o ver bajo iluminación pobre. Sorprendentemente, un estudio publicado en Nature Neuroscience demuestra que jugar a videojuegos de acción puede mejorar nuestra sensibilidad al contraste, una de las funciones básicas de la visión que más empeoran con la edad. ¿Por qué? Los autores creen que jugar a videojuegos es un entrenamiento para el procesamiento de nuestro cerebro de señales visuales que cambian rápidamente. Nos lo cuentan Gideon P Caplovitz, Sabine Kastner, “Carrot sticks or joysticks: video games improve vision,” News & Views, Nature Neuroscience 12: 527-528 , May 2009 , haciéndose eco del artículo ténico Renjie Li, Uri Polat, Walter Makous, Daphne Bavelier, “Enhancing the contrast sensitivity function through action video game training,” Nature Neuroscience 12: 549-551, May 2009 .

La sensibilidad al contraste de nuestra visión es un factor muy importante para ciertas profesiones, como los radiólogos y los pilotos, cuya profesión requiere reconoer objetos en condiciones de bajo contraste. Por ejemplo, los radiólogos estudian imágenes en las que cambios sutiles de contraste reflejan densidades tisulares (de tejidos) anormales resultado de la presencia de tumores, hemorragias u otras causas. Para la mayoría de nosotros el contraste es importante cuando conducimos nuestro automóvil durante la noche o con niebla, momentos en el que el contraste del entorno es bajo.

Jugar a videojuegos como terapia contra la pérdida de sensibilidad al contraste para los mayores que siguen conduciendo su automóvil. Li et al. en su estudio han estudiado a jugadores habituales de videojuegos de acción, mostrando que presentan una mejor sensibilidad al contraste excepto para frecuencias espaciales bajas, comparándolos con inviduos de la misma edad que no juegan a viodejuegos. Más aún, han mostrado que someter a un entrenamiento de “videojuegos de acción” a los que no son jugadores habituales (50 horas de videojuegos durante 9 semanas) mejora su sensibilidad al contraste (no así a los que se sometió a un entrenamiento de “videojuegos que no son de acción”). Los autores del estudio creen que el “aprendizaje perceptivo” (perceptual learning) es la razón de esta mejora de la visión observada.

¿Algún día los oculistas recomendarán a sus pacientes una terapia basada en jugar a videojuegos de acción? Los radiólogos y los pilotos deberán aplicarse el parche… quizás pronto, hasta Fernando Alonso (que confiesa ser poco aficionado) acabará aficionándose a los videojuegos de acción.

The implications of using video games therapeutically to improve contrast sensitivity are far reaching. Presumably, anybody who plays action-based video games can potentially benefit. Notably, individuals such as radiologists or pilots, who rely on their vision for making critical decisions, may directly benefit from such a training routine.

Finally, the current finding adds fuel to the fiery 21st century debate raging between parent and child over whether or not, how much or what kind of video game playing is appropriate.

“Gafas de rayos X” para ver a los demás sin ropa (o desnudar a los pasajeros para volverlos a vestir ante los ojos de los “securatas”)

dibujo20081113escanerLa psicosis à la Bush contra el terrorismo aéreo desde la tagedia del 11S llevó a las empresas fabricantes de escáneres de rayos X a lograr el “no va más,” el “escáner que desnuda.” Parece ser que algunos aeropuertos en EEUU lo tienen actualmente instalado a modo de prueba. Los encargados de los controles de seguridad pueden ver una imagen muy clara del cuerpo desnudo de los pasajeros, así como de su ropa interior. Algo que viola la privacidad del pasajero uno de los Derechos Humanos básicos. Recientemente, hay cierto interés en dicha tecnología por parte de la Comunidad Económica Europea.

Ahora los fabricantes de escáneres tienen un nuevo problema. ¿Cómo difuminar el cuerpo “desnudo” y la ropa interior de los pasajeros sin obviar la posibilidad de ver los “peligros” que ocultan? Una posibilidad sorprendente, pero que pronto será práctica, es reconstruir el cuerpo desnudo “estadísticamente” a partir de una imagen del cuerpo vestido con ropa. Alexandru O. Balan y Michael J. Black, de la Universidad de Brown, en Providence, Rhode Island, EEUU, han presentado dicha técnica en “The Naked Truth: Estimating Body Shape Under Clothing,” en la European Conference on Computer Vision, October 2008 .

El sistema ha aprendido la forma del cuerpo que hay debajo de la ropa gracias a una base de datos con 2000 imágenes de barrido por láser 3D de personas vestidas y “desnudas” (en ropa interior) en diferentes posturas. Los resultados son espectaculares. Os recomiendo ver los 6 vídeos demostrativos (formato AVI). No quiero entrar en los detalles técnicos, por otro lado, no excesivamente complejos (básicamente técnicas de visión estereo junto a estimación de la geometría según una base de datos). El trabajo conformará la tesis doctoral de Balan, bajo la dirección de Black, y os puedo asegurar que dará mucho que hablar en el futuro.

La técnica se basa en dos hipótesis. (1) la forma del cuerpo humano se puede determinar independientemente de la postura. Han verificado dicha hipótesis experimentalmente. Esta hipótesis permite combinar múltiples posturas para estimar de forma muy precisa la “única” geometría del cuerpo de la persona observada. Y (2) imágenes del cuerpo humano con ropa ofrecen restricciones suficientes para inferir únivocamente la forma 3D del cuerpo. Por supuesto, cierta ropa se diseña para “ocultar” la forma (ciertas formas no deseadas) del cuerpo. Sin embargo, la ropa normal “de calle” ofrece restricciones suficientes para realizar dicha reconstrucción (como muestran los resultados del artículo). Los autores definen el concepto de “geometría corporal máximamente consistente con la silueta” (maximal silhouette-consistent parametric shape, MSCPS) que generaliza el concepto de “envolvente visual” (visual hull). Los interesados en más detalles técnicos pueden recurrir al artículo de los autores (gratuito en la web).

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Desde un punto de vista aplicado, a la técnica le queda todavía mucho para ser práctica con el objeto de eliminar el cuerpo desnudo observado en los “escáneres que desnudan.” Los autores dicen que están trabajando para lograr utilizar imágenes únicas (actualmente necesitan varias imágenes simultáneas, visión estereo múltiple). Los autores proponen aplicaciones bastante prosaicas para su sistema, como ahorrar dinero a la industria de los efectos especiales para cine y de los videojuegos, ahorrando tomas de cámaras a la hora de estimar las posturas de los actores en capturas de movimiento.

Hay una posible aplicación que no me resisto a comentar. El sistema conectado a una web cam en un ultraportátil constituirá una “gafas de rayos x” para “desnudar a todos los que nos rodean.”