Lo que nos ha contado una ocultación estelar sobre el planeta enano Makemake

Plutón fue desterrado del reino de los planetas para pasar a reinar en el de los planetas enanos (o plutonianos). Junto a Plutón, encontramos a Eris, Makemake, Haumea y Ceres. Makemake fue descubireto en 2005 en el cinturón de Kuiper, a mitad de distancia entre Plutón y Eris. Observaciones previas indicaban un diámetro de 1420 ± 60  km (tres cuartas partes del de Plutón o Eris), una temperatura superficial media de −243 °C (30 K) y, gracias a los estudios espectroscópicos, una superficie cubierta con metano, etano y nitrógeno (congelados). Plutón posee atmósfera, Eris no; ¿posee atmósfera Makemake? Gracias a una ocultación estelar el 23 de abril de 2011 se ha descubierto que no tiene una atmósfera como la de Plutón, aunque no se puede descartar del todo que tenga alguna, en cuyo caso su presión superficial tendría un límite superior entre 4 y 12 nanobars. La ocultación indica que la forma de Makemake es elipsoidal con diámetros proyectados de 1430 ± 9  km y 1502 ± 45  km; su albedo geométrico en la banda V es de 0,77 ± 0,03 (que hay que comparar con el de Plutón y el de Eris, 0,52 y 0,96 resp.); la densidad del planeta se estima en 1,7 ± ​​0,3  g/cm³. El artículo técnico es J. L. Ortiz et al, “Albedo and atmospheric constraints of dwarf planet Makemake from a stellar occultation,” Nature 491: 566-569, 22 Nov. 2012. Más información en español (con vídeo) en Nuño Domínguez, “Plutón tiene un hermano más brillante,” Materia.es, 21/11/2012.

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Gracias a la predicción teórica de una ocultación estelar se logra estudiar en detalle el planeta enano Eris

Estimar con precisión la trayectoria del planeta enano Eris (descubierto en 2005) ha permitido predecir su paso por delante de una estrella (ocultación) el 6 de noviembre de 2010. Una red de 26 telescopios apuntaron a Eris, pero solo 3 observaron la ocultación (dos en San Pedro y uno en La Silla, los tres en Chile). Se sabía que la masa de Eris es un 27% mayor que la de Plutón, pero ahora sabemos que si tiene forma esférica tiene un radio de 1.163 ± 6 kilómetros y una densidad de 2,52 ± 0,05 gramos por centímetro cúbico. Por cierto, se estima que el radio de Plutón está entre 1.150 y 1.200 kilómetros, por lo que Eris y Plutón tienen un tamaño muy similar. No se han encontrado trazas de nitrógeno, argón ni metano en la atmósfera de Eris, cuya presión superficial se estima en ~1 nanobar, unas 10 000 veces más tenue que la de Plutón. Además, el albedo de Eris (la fracción de luz reflejada con respecto a la que incide) es de 0,96 ± 0,06, lo que lo convierte en uno de los objetos con mayor brillo intrínseco de todo el sistema solar. Todos estos hechos los han descubierto un grupo internacional de astrónomos, en el que participan investigadores españoles del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC). El artículo técnico es B. Sicardy et al., “A Pluto-like radius and a high albedo for the dwarf planet Eris from an occultation,” Nature 478: 493–496, 27 October 2011. Más información en español en “El planeta enano Eris podría ser más pequeño que Plutón,” La Vanguardia, 26/10/2011; A.R., “El planeta enano Eris tiene el mismo tamaño que Plutón,” El País, 26/10/2011; Teresa Guerrero, “Plutón, un planeta enano (pero no tan pequeño),” El Mundo, 26/10/2011; más en Google News.