Las escamas de los cocodrilos no están codificadas en sus genes y se forman por fractura mecánica

Las plumas, los pelos y las escamas de muchos reptiles tienen un origen morfogenético, su organización espacial tiene como origen el mecanismo de reacción-difusión ideado por Turing, diferenciándose en el embrión a partir de primordios. Sin embargo, las escamas de los cocodrilos tienen un origen diferente, no están controlados por la genética y su morfología es aleatoria a partir de unas estructuras que se fracturan de forma mecánica; por tanto, su origen es biomecánico en lugar de morfogenético. De hecho, la geometría de las escamas en las partes derecha e izquierda de la cabeza es muy diferente. Un nuevo artículo en la revista Science ha combinado análisis de imágenes mediante técnicas de gráficos por ordenador con imágenes de los tejidos en el microscopio. La figura que abre esta entrada muestra cómo se agrieta la piel de un embrión de cocodrilo durante su desarrollo. En la imagen E45 no se observa ninguna grieta, pero en la E55 ya se observan varias grietas primarias a ambos lados de la mandíbulo superior (marcadas con puntas de flecha). En la imagen E65 se observan grietas secundarias   que conectan las grietas primarias. En la imagen E75 se observan las primeras escamas definitivas. El artículo técnico es Michel C. Milinkovitch et al., “Crocodile Head Scales Are Not Developmental Units But Emerge from Physical Cracking,” Science Express, Nov. 29, 2012 [DOI]. PS (4 ene 2013): El artículo ha sido portada de Science (339: 78-81, 4 Jan. 2013) y se incluye un slideshow.

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Nadie sabe por qué mueren en masa los cocodrilos del Nilo del Río de los Elefantes en Sudáfrica

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En el invierno de 2008 se observaron 170 cocodrilos del Nilo muertos en el Río de los Elefantes en el Parque Nacional Kruger, Sudáfrica. En mayo de 2009 ya eran casi 400 los cadáveres encontrados, una barbaridad para una población de unos 1000 en todo el parque. ¿Qué es lo que pasa? Un análisis forense ha indicado que una inflamación de su tejido adiposo, que ha inmovilizado su cola impidiéndoles cazar, ha sido la causa de su muerte por inanición. Se han encontrado peces muertos por la misma causa. ¿Qué está contaminando el río? Nadie lo sabe, afirma el Dr. Henk Bouwman de la Universidad de North-West en Sudáfrica. Una hipótesis es que ciertos dinoflagelados y cianobacterias están produciendo ciertas toxinas similares a las que causan las mareas rojas en ciertos estuarios. Otra hipótesis apunta hacia las substancias tóxicas generadas por las actividades mineras río arriba, fuera del parque natural, donde los cocodrilos ya han desaparecido hace tiempo. Pero por ahora nadie sabe la causa cierta de estas muertes masivas y si dicha causa podría afectar a las poblaciones humanas que viven a la orilla del río de los elefantes en Sudáfrica y Mozanbique. Nos lo cuenta Naomi Lubick, “Hunting a Croc Killer. Mass deaths of South Africa’s Nile crocodiles puzzle biologists,” Scientific American, october 2009, p. 25.