EEUU le gana la carrera a Rusia: Encuentra vida microbiana en un lago antártico subglacial

Dibujo20130215 he first view of the bottom of subglacial Lake Whillans in Antarctica

El 7 de febrero se anunció que EEUU le ha ganado la carrera a Rusia en la búsqueda de vida en los lagos subglaciales antárticos. Tras perforar 800 metros de hielo, a unos 1000 km de la estación antártica de McMurdo, un equipo estadounidense recogió una muestra el 28 de enero en el lago Whillans (en la llamada parte oeste de la Antártida) en la que se han encontrado microorganismos. El equipo ruso que perforó el año pasado el lago Vostok (el mayor lago subglacial de la Antártida) ha tomado nuevas muestras, pero en los análisis preliminares no se ha encontrado vida. Los británicos que querían alcanzar el lago Ellsworth, abandonaron en diciembre pasado por problemas técnicos. La diferencia entre estos lagos es que Whillans recibe de forma periódica agua superficial, mientras que Vostok ha estado aislado del resto del planeta durante millones de años. John C. Priscu (Universidad Estatal de Montana), líder del proyecto WISSARD (Whillans Ice Stream Subglacial Access Research Drilling project), ha indicado que los resultados científicos se publicarán tras el análisis genético del ADN de las bacterias encontradas. Nos lo contó Quirin Schiermeier, “Antarctic team reaches Lake Whillans,” Nature News, 14 Jan 2013, y “Antarctic researchers find life in subglacial lake,” Nature News, 7 Feb 2013; James Gorman, “Scientists Find Life in the Cold and Dark Under Antarctic Ice,” The New York Times, Feb 6, 2013; Marc Kaufman, “Life Found Deep Under Antarctic Ice for First Time? U.S. scientists discover microbes in lake a half-mile under the surface,” National Geographic News, Feb 5, 2013.

La altimetría láser por satélite muestra el adelgazamiento del hielo en los polos

Dibujo20090923_Rate_change_surface_elevation_Antarctica_and_Greenland_over_period_2003–2007

La altimetría láser de alta resolución mediante el satélite ICESat (Ice, Cloud and land Elevation Satellite) muestra que las capas de hielo sobre Groenlandia y la Antártida están decreciendo de forma acelerada, no sólo en la costa, sino también en todas las latitudes. La contribución global de esta pérdida de hielo al nivel del mar es estima en 1.8 mm. al año, pero podría aumentar ya que la pérdida de hielo se está acelerando. Este fenómeno es muy complejo y actualmente es impredecible cómo evolucionará. Los resultados del satélite corresponden al promedio entre 2003 y 2007. La figura muestra la tasas de cambio en la elevación de la superficie de la Antártida y de Groenlandia. Las medidas han sido tomadas cada 3 km y han sido filtradas con la mediana utilizando un radio de 10 km. En Groenlandia, los glaciares que fluyen a más de 100 m. por año están adelgazando con una tasa media de 0.84 m. por años y en algunos glaciares al oeste de la Antártica se observa un adelgazamiento que excede los 9.0 m. por año. Los resultados muestran que el adelgazamiento del hielo es mucho mayor en la costa, pero ni mucho menos despreciable en el interior. El artículo técnico es de Hamish D. Pritchard, Robert J. Arthern, David G. Vaughan, Laura A. Edwards, “Extensive dynamic thinning on the margins of the Greenland and Antarctic ice sheets,” Nature, Advance online publication 23 September 2009.

PS (28 septiembre 2009): Un vídeo espectacular (en inglés) de la NASA sobre el deshielo de los polos.