Carnaval de Física: Harold White, su motor “warp drive” superlumínico y la NASA

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El físico Harold “Sonny” White pertenece al staff del Centro Espacial Johnson de la NASA, Houston, Texas, donde lidera el proyecto Eagleworks cuyo objetivo es desarrollar un revolucionario sistema de propulsión; este proyecto ha recibido financiación este año y pretende sentar las bases para un futuro motor “warp drive” superlumínico basado en las ideas que propuso en 1994 el mexicano Miguel Alcubierre, actual director del Instituto de Ciencias Nucleares de la Universidad Nacional Autónoma de México (UNAM), en su famoso artículo “The Warp Drive: Hyper-Fast Travel Within General Relativity,” Class. Quantum Grav. 11: L73). Hay muchas fuentes en la web, yo me enteré gracias a George Dvorsky, “How NASA might build its very first warp drive,” io9.com, Nov 26, 2012.

Parece increíble que la NASA financie la fabricación de un motor “warp drive” superlumínico. Pero, como ocurre muchas veces, hay que leer la propuesta original para saber lo que realmente está financiando la NASA al señor Harold White. Hay varias fuentes, pero un buen resumen es Dr. Harold “Sonny” White, Paul March, Nehemiah Williams, William O’Neill, “Eagleworks Laboratories: Advanced Propulsion Physics Research,” NASA Johnson Space Center, 2011.

¿Qué financia la NASA? La idea de White es construir un péndulo de torsión de precisión y lo que le financia la NASA es el intento con dicho péndulo de torsión de medir ciertos efectos cuánticos del vacío (el efecto de Casimir dinámico). Nada más. La idea de White es ilustrar de manera muy indirecta dicho efecto. Desarrollar un motor capaz de propulsar una nave espacial utilizando dicho efecto es pura ciencia ficción a día de hoy, máxime cuando el efecto particular que se pretende medir aún no ha sido demostrado. Por tanto, la NASA no financia el motor “warp drive” como tal, sino que financia los experimentos a realizar con el péndulo.

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