Las últimas noticias sobre cambio climático en Nature Geoscience

¿Influye la dinámica solar en el cambio climático? Dos estudios paleoclimáticos publicados en Nature Geoscience indican que durante el Holoceno tardío las tormentas en el Atlántico Norte y el deslizamiento de las placas de hielo variaban con un ciclo de unos 1500 años, independiente de las características del forzamiento solar. El dióxido de carbono es un gas de efecto invernadero, pero ¿cómo afecta a la termosfera? Por sorprendente que parezca, las medidas mediante satélites indican que el dióxido de carbono está enfriando la parte superior de la atmósfera, la termosfera. Tres artículos curiosos en Nature Geoscience que merece la pena reseñar.

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Se observa por primera vez el bosón de Higgs en un canal fermiónico (H→ττ)

El LHC del CERN, tanto ATLAS como CMS, observaron el pasado 4 de julio un bosón de Higgs con una masa de 125,7 GeV/c² en dos canales bosónicos de desintegración del Higgs, H→γγ y H→ZZ. En los canales fermiónicos, H→ττ y H→bb, ni ATLAS ni CMS observaron ninguna señal tras analizar 10 /fb de colisiones. Hoy, tras analizar 17 /fb de colisiones, CMS observa por primera vez el bosón de Higgs en un canal fermiónico, H→ττ. ¿Cómo se compara la señal observada con las predicciones del modelo estándar? El valor observado μ = 0,72 ± 0,52 está en buen acuerdo con el valor predicho (μ = 1), aunque todavía no tiene la precisión que esperamos ver la próxima primavera (cuando se analicen unos 30 /fb de colisiones)<(well compatible with SM). Ahora habrá que esperar a los resultados de ATLAS, que casi con toda seguridad confirmará el resultado de CMS. Buenas noticias para el modelo estándar y malas noticias para aquellos físicos que quieren ver cuanto antes nueva física más allá del modelo estándar. Los nuevos resultados se presentarán esta madrugada en la charla de Roger Wolf (CMS Collaboration), “Search for the SM Higgs Boson in Di-τ Final States at CMS,” HCP 2012, 14 Nov. 2012 [slides].

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Importante recorte en la financiación del proyecto NIF de fusión por confinamiento inercial

Arnold Schwarzenegger, gobernador de California, en la inauguración del proyecto de fusión del National Ignition Facility (NIF), el láser más poderoso del mundo, afirmó en 2009 que este laboratorio dejaría obsoletas las predicciones de “sus amigos de Hollywood. La energía de fusión será la que sostenga a las generaciones futuras.” Pero como ya os conté el 20 de septiembre, el “NIF no ha logrado la ignición de la fusión y se encuentra en una encrucijada de financiación.” El Congreso de los EEUU ha decidido retomar el programa armamentístico del NIF (simular armas nucleares) y relegar el proyecto civil de fusión por confinamiento inercial (NIC) a un segundo plano. Tras seis años de intentos infructuosos, los responsables del Lawrence Livermore National Laboratory(LLNL), Livermore, California, donde tiene su sede el NIF, han anunciado que aún se encuentran muy lejos de lograr la “ignición” prometida. El gobierno de EEUU financiará el programa de fusión del NIF con solo 280 millones de dólares al año, con el objetivo de diseñar una nueva estrategia hacia la fusión. Nos lo contó el editor de Nature en “Ignition switch,” Nature 491: 159, 08 November 2012, y Geoff Brumfiel, “Laser lab shifts focus to warheads. US ignition facility will devote less time to energy research,” Nature 491: 170-171, 08 November 2012.

¿Era realista el objetivo del NIF de demostrar la ignición de la fusión en seis años? Quizás pecaron de optimistas; enfocar 192 láseres en una cápsula cilíndrica forrada de oro para focalizar 500 TW de energía en una pequeña esfera de isótopos de hidrógeno (deuterio y tritio) para lograr la fusión no parece fácil. De hecho, muchos investigadores criticaron la ruta para la fusión del NIF cuando se publicaron los primeros resultados, ya que el combustible de hidrógeno no estaba siendo comprimido correctamente y los códigos informáticos utilizados para predecir el rendimiento de la instalación daban resultados que diferían demasiado de las observaciones experimentales. Muchas voces críticas, pero desde el LLNL se insistía en que el objetivo era realista y podían cumplirlo. En apariencia todo marchaba a las mil maravillas. Pero solo en apariencia. En septiembre acabó el proyecto NIC sin éxito. Un proyecto que disponía del 80% del NIF (el 20% restante era de la NSSA, National Nuclear Security Administration, responsable de mantener el arsenal nuclear de EEUU), tendrá que conformarse a partir de ahora con menos del 50% (todavía no se ha publicado la cifra oficial). EEUU no renuncia a la vía de la fusión por confinamiento inercial, pero parece claro que apuesta por un enfoque más lento, más metódico, con pies más firmes, más en la línea de la fusión en tokamaks (que promete un reactor de fusión de demostración operativo para la década de 2050).

¿Hasta cuándo EEUU financiará la fusión por confinamiento inercial en el NIF? ¿Qué pasará cuando empiece a operar ITER a principios de 2021? Quizás la respuesta dependa  solo de cómo evolucione la crisis financiera internacional.