El limbo de la Tierra visto en rayos gamma por el telescopio Fermi LAT de la NASA

La fuente más brillante de rayos gamma que puede observar el telescopio espacial Fermi LAT de la NASA es el limbo de la Tierra. Los protones de alta energía que inciden en la atmósfera terrestre producen los rayos cósmicos, cascadas de partículas, que observamos en la superficie, pero además producen partículas rayos gamma (fotones de alta energía) que abandonan la atmósfera en una dirección tangencial en el limbo de la Tierra. Nos presenta esta curiosa imagen (que yo no había visto hasta ahora) Igor V. Moskalenko (Stanford Univ.), “Cosmic Rays in the Milky Way and Beyond,” SpacePart2012, Nov. 6, 2012 [slides, vídeo 28 min].

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El LHC del CERN supera la barrera de los 20 /fb (inversos de femtobarn) de colisiones

Ayer por la tarde finalizó la inyección (fill) #3273 de protones en el LHC del CERN, que superó la barrera de los 20 /fb de colisiones suministradas a sus dos grandes experimentos ATLAS (20,32 /fb) y CMS (20,28 /fb), aunque en disco estos experimentos todavía tienen almacenadas algo menos de 20 /fb de colisiones; LHCb recibió la décima parte, 1,93 /fb. Te recuerdo que 20 /fb de colisiones protón-protón a 8 TeV c.m. corresponden a unos 2000 billones de colisiones, lo que significa la producción de unos 400.000 bosones de Higgs (con masa 125 GeV), aunque muy poquitos son detectados (debido al gran ruido de fondo de las colisiones). Lejos queda el fill #2692 (2 junio 2012) que batió el récord de luminosidad integrada y el fill #2998 (24 agosto 2012) que batió el récord de luminosidad pico. En los dos últimos meses los responsables del LHC han sido más comedidos y han evitado forzar la máquina, lo que no quita que el día con mayor luminosidad integrada haya sido el pasado 6 de octubre, con 286,33 /pb. Con el ritmo actual de poco más de 1 /fb a la semana se alcanzarán los 25 /fb a finales de año, cuando se realice la obligada parada navideña. Más información sobre estadísticas del LHC aquí. Permíteme un resumen breve del estado actual del LHC.

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Qué significa que el bosón de Higgs es “la clave para comprender el origen de la vida y de la materia”

“España debe al CERN casi dos años de cuotas: 110 millones de euros,” El Mundo, 9 nov 2012, y Rolf Dieter Heuer, director del CERN, ha aprovechado su visita a España para “reclamar al Gobierno que salde su deuda para finales de año.” Como ya sabía Leon M. Lederman cuando escribió su famosa biografía, para que los gobiernos te hagan caso debes decir cosas grandilocuentes, aunque sean mentirijillas, así que Heuer ha dicho que “el bosón de Higgs es clave para comprender el origen de la vida y de la materia.” ¿Qué quiere decir? Para entenderlo hay que recordar que el director del Instituto de Física de Altas Energías, Matteo Cavalli-Sforza, dijo que “Heuer se encuentra en España para convencer al Gobierno de la necesidad de mantener su aportación al CERN.” Por lo que parece, se ha reunido con la Secretaria de Estado de I+D+i, Carmen Vela, para concretar la aportación española para 2013 al CERN, que será de 51,4 millones de euros. Según el Gobierno, “nunca se pensó retirar la aportación española, que ya está en el proyecto de ley de presupuestos generales del Estado.” Con esto España pagará parte de lo que debe (unos 40 millones de euros de 2011 y unos 72 millones de euros de 2012; no existían deudas previas al año 2011). “Como resultado, en el mejor de los casos, la deuda a finales de 2013 seguirá ascendiendo a 73 millones de euros.” Según Heuer: “Nadie debe olvidar que el CERN forma parte de España y España debe parte de su éxito al CERN.” Más info en El Mundo, 9 nov 2012.

¿Qué ha querido decir Heuer con sus palabras? Sin el campo de Higgs las partículas (fundamentales) no tendrían masa, el protón tendría masa, pero el electrón no la tendría, con lo que siempre se movería a la velocidad de luz y sería imposible que un electrón se ligara a un protón para formar un átomo de hidrógeno. Sin el campo de Higgs no habría átomos, ni habría materia, ni habría galaxias, ni habría planetas y ni habría seres vivos. La interacción débil no sería tan débil y todos los núcleos (formados por protones y neutrones) serían radioactivos, incluso los isótopos más ligeros del hidrógeno (como el deuterio y el tritio). La existencia de cualquier forma de vida (incluso sin átomos, solo con núcleos) sería materialmente imposible. Entonces, ¿el bosón de Higgs es la clave para comprender el origen de la vida? Obviamente, un biólogo afirmará con rotundidad que no lo es. Porque no lo es. La relación entre la vida y el bosón de Higgs es similar a la relación entre el título del libro de Lederman y el bosón de Higgs. Me apena que Heuer caiga en estas cosas cuando se trata de “reclamar al Gobierno que salde su deuda,” pero algo parecido le ocurrió a Lederman, director del difunto SSC. Me apena que se tenga que llegar a estos extremos.

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