España, sus dos elementos químicos y medio, y el error de Neil deGrasse Tyson

Neil deGrasse Tyson es uno de los divulgadores científicos que más me gustan y hoy he disfrutado de su charla “Adventures of an Astrophysicist” [youtube playlist]. Pero en vídeo [6/11] me he encontrado con una sorpresa: sin rubor, Neil afirma que España solo ha descubierto un elemento químico (W). Craso error, todo el mundo sabe que España ha descubierto 2 elementos (W y Pt) y medio (V, la otra mitad es para Suecia). ¿Todo el mundo? Al menos todos los españoles. ¿Tú no lo sabías? Me entra la duda, quizás haya alguien que no lo sepa. Neil afirma que el V lo descubrió Suecia y que el Pt lo descubrió el Reino Unido. Que Neil cometa este error no me importa, los estadounidenses son así de torpes, pero que haya alguien en España que no lo sepa (habiendo sido el 2011 el Año Internacional de la Química) me molesta un poco. Si es tu caso, permíteme un breve resumen del artículo de J. Elguero, “España y los elementos de la tabla periódica,” Anales de Química 103: 70-76, 2007, cuya lectura completa te recomiendo encarecidamente. Descubrí el vídeo de Neil deGrasse Tyson gracias a la lista de correo de colaboradores de Amazings; Julián Estévez (@Jeibros), autor del blog Idea Secundaria, ha sido el encargado de traducir y subtitular un trocito para “Neil deGrasse Tyson: Declives y alzas en el mapa mundi de la ciencia,” Amazings.es, 29 ene. 2012.

El país en que se descubrió un elemento es siempre aproximada, porque los países y sus fronteras han cambiado a lo largo del tiempo. En esta tabla periódica aparecen los países del descubrimiento de todos los elementos no radioactivos (salvo para los dos elementos sintéticos, Tc y Pm, y para los 12 conocidos desde la antigüedad). La barra inclinada significa que el elemento ha sido descubierto por dos países (ninguno ha sido descubierto por tres). El récord lo tiene Suecia con 19 elementos, seguida de Reino Unido con 18,5 (la otra “mitad” corresponde a otro país que codescubrió el elemento), Francia con 14,5 y Alemania con 12. España solo tiene 2,5 (que no está mal teniendo en cuenta el peso científico de nuestro país en Europa); este número hay que compararlo con los 3 de Suiza 3 y con los 2 de Rusia, Austria y Dinamarca. Los descubridores de un sólo elemento no radioactivo son Finlandia (Y), Rumania (Te) y los Estados Unidos (At). Como bien dice Neil deGrasse Tyson, en la tabla periódica EE.UU. está poco representado, aunque en elementos sintéticos de mayor número atómico es uno de los países que domina claramente, como Neil disfruta relatando; se ve que se la ahueca la boca degustando sus palabras cuando habla del Am, Cf, Bk, incluso del Np y del Pu. Plutón siempre aparece en las charlas de Neil.

Los tres elementos “españoles” son el platino (Pt), vanadio (V) y el tungsteno o wolframio (W) aparecen en la siguiente foto. “Un crisol de platino a la izquierda (40 mL de capacidad, con un peso de unos 32 g y un precio de unos 1.500 €). El mineral vanadinita [Pb5 (VO4)5Cl] en el centro es un clorovanadato de plomo. Y la wolframita [(Fe,Mn)WO4] a la derecha que es un wolframato de hierro y manganeso (en proporciones variables).”

Historia del platino. “En 1735 (reinando el duque de Anjou con el nombre de Felipe V -1700-1746-), D. Antonio de Ulloa y de la Torre Giral (1716-1795), astrónomo y marino, en su viaje con D. Jorge Juan y Santacilia a la América Meridional observó un mineral denominado “platina” (pequeña plata) en las minas de oro del rio Pinto en lo que hoy es Colombia. Al regresar a España en 1745 su barco fue atacado por corsarios y finalmente Ulloa fue capturado por la marina británica. Fue conducido a Londres y sus documentos confiscados, pero sus amigos de la “Royal Society” lo liberaron, sus documentos le fueron devueltos y él fue elegido miembro de dicha Sociedad en 1746. Mientras tanto, en 1741, Sir Charles Wood trajo a Inglaterra las primeras muestras del metal y siguiendo la publicación de Ulloa de 1748 (ya reinaba en España Fernando VI -1746-1759-), se empezaron a estudiar sus propiedades en Inglaterra y en Suecia. Se le empezó a conocer como “oro blanco” (ese término se usa hoy día para describir una aleación oro-paladio) y como “el octavo metal” (los siete metales oro, plata, mercurio, cobre, hierro, estaño y plomo, conocidos desde la antigüedad), pero hubo muchas dificultades para trabajarlo debido a su alto punto de fusión y su carácter quebradizo (debido a impurezas de hierro y cobre).” Por tanto, la razón por la que Neil deGrasse Tyson afirma que el Pt lo descubrió el Reino Unido es en honor a Wood, olvidando que Ulloa lo descubrió en 1735, aunque lo popularizó en 1748 desde el Reino Unido. Ya se sabe que la historia se puede escribir desde muchos prismas y el prisma anglosajón es que el Pt fue descubierto en 1741 por Wood.

Historia del tungsteno (también llamado wolframio). “El único elemento químico aislado en suelo español fue el wolframio, aislado en 1783 por los riojanos Juan José (1754-1796) y Fausto de Elhuyar (1755-1833) (o Delhuyar o De Luyart) que trabajaban en el Real Seminario Patriótico de Vergara (Guipúzcoa). Aunque no hay ninguna duda sobre la paternidad de este elemento, es el único elemento de la tabla periódica para el que la IUPAC  admitía dos nombres: wolframio y tungsteno.” Hoy en día el nombre oficial es tungsteno y se debe tratar de omitir el nombre wolframio (que entre los químicos españoles es muy popular y J. Elguero no es una excepción). “En 1781 el gran Carl Wilhelm Scheele (1742-1786) que aunque sólo vivió 43 años, tiene en su haber el descubrimiento del oxígeno, nitrógeno, cloro, bario, manganeso y molibdeno, describió el tungsteno, pero de este último no aisló el elemento sino su óxido, WO3, a partir de un mineral llamado hoy en día scheelita en su honor. El elemento puro lo aislaron los hermando Delhuyar dos años más tarde de la wolframita. A pesar de los esfuerzos españoles, encabezados por los Doctores Pascual Román y Pilar Goya, parece ser que la IUPAC se ha inclinado por el nombre tungsteno, aunque el símbolo sigue siendo W y las sales se seguirán llamando wolframatos.”

Historia del Vanadio. “En 1801 (reinando Carlos IV), Andrés Manuel del Rio Fernández ((Madrid 1764-México 1849) dijo haber descubierto el elemento 23 de la tabla periódica de los elementos, hasta entonces desconocido, en una mina de plomo mejicana (Zimapán) y como sus sales eran rojas, lo denominó eritronio. Cuatro años más tarde el francés Hippolye Victor Collett-Descotils dijo que lo que había aislado, era en realidad cromato básico de plomo, lo cual condujo a del Rio a retirar su revindicación. En 1830 el elemento fue redescubierto (de ahí el reparto entre España y Suecia) por Nils Gabriel Sefström en ciertos minerales de hierro suecos. Por la riqueza y variedad de colores de sus sales, lo denominó vanadio en recuerdo de Vanadis, la diosa escandinava de la belleza. Un año más tarde, 1831, Friedrich Wöhler (el que sintetizó la urea) estableció la identidad del vanadio y eritronio.”

Para acabar os presento una tabla periódica con el año del descubrimiento de todos los elementos.

Esta entrada es mi segunda participación en la XI Edición del Carnaval de Química, organizado por Daniel Martín Reina, autor del blog La Aventura de la Ciencia. El plazo para publicar las entradas participantes en la XI Edición acaba el próximo 31 de enero. ¡Anímate si no has contribuido! El organizador se enterará de las entradas que participan en esta edición dejando un comentario en su entrada, comunicándolo vía Twitter a @CarnavalQuimica o @monzonete.

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14 pensamientos en “España, sus dos elementos químicos y medio, y el error de Neil deGrasse Tyson

  1. ¿quien le pone el nombre a un elemento?, ¿quien lo descubre?, pues habrá que leer los documentos de los españoles para saber si se debe llamar Wolframio o Tungsteno, ¿o es que la IUPAC piensa cambiar de nombre al resto de los elementos?

    • El nombre español es, si no recuerdo mal y aunque parezca curioso, “wolframio” ya que tungsteno proviene de una palabra alemana (que me corrija algún germanófilo/parlante) “tungsten” que significa “roca dura.

  2. 1) El platino se conoce por lo menos desde el 500 antes de la era común por los indígenas de lo que hoy es Colombia.
    2) El primer europeo en hablar de él fue Giulio Cesar della Scala (Más conocido como Scaliger) en 1557, “[un metal] que ni el fuego ni ningún artificio español ha podido licuar”.
    3) Las muestras que observa Ulloa no son “exóticas”, las usan los “indios” y su descripción de 1748 se resume en que “no es separable ni calcinable”.
    4) Las muestras que trae Wood en 1741 las “compra” en Jamaica y proceden de Cartagena (actual Colombia).
    5) El análisis del metal lo presenta a la Royal Society William Brownrigg en 1750. Incluye en su texto lo que Wood había averiguado sobre él. Véase a este respecto la página 587 de su texto (se lee bastante bien) donde dice que los ornamentos (“trinkets”) son muy comunes: http://rstl.royalsocietypublishing.org/content/46/491-496/584.full.pdf

    Visto todo lo anterior me parece excesivo decir que el señor Ulloa o el señor Wood sean descubridores. Al igual que el oro, la plata o el cobre estamos ante un metal conocido desde la antigüedad. Y si queremos un nombre europeo, el que corresponde es Brownrigg que es el que lo describe completamente y en su contexto.

    Respecto al tungsteno, me permito recomendar: http://www.experientiadocet.com/2011/10/tungsteno-que-no-wolframio.html

    Dixi

    • Gracias, César. Como bien dices en Twitter “¿Quién decimos que descubre un elemento químico?”

      Por lo que cuentas el platino debería ser un elemento descubierto en la antigüedad, mejor que colombiano, o italiano, o español, o británico. Por supuesto si el descubridor/caracterizador europeo es Brownrigg, entonces Neil deGrasse tiene razón al calificarlo como británico.

    • Muy interesante lo del nombre del tungsteno!! Conocía muy poco de esta discusión y llevaba sin saber de ella desde el colegio, esto es, anterior al 2005 luego tengo excusa de llamarle wolframio aún ;)

  3. Tampoco veo que “Polonia” (marie curie) descubriese el Polonio… ella NO era francesa.

  4. Algo que, obviamente, solo interesa a cuatro frikis de la química… como el numero de copas de Europa del Real Madrid solo interesa a los frikis del real madrid (o a lo sumo del futbol…)

    • Muchas gracias por tu falta de respeto. Si hubiese más “frikis” de la química y menos del fútbol, a lo mejor la situación en este país sería distinta.

      • ¿falta de respeto? ¡Pero si es una verdad como un templo! Y si hubiese mas frikis de la química (que fueran como los del fumbol) estaríamos exactamente igual. Discutiendo si el platino es español o lo es el wolframio igual que si el pisotón de pepe es queriendo o no. Pero vamos, que a mi me vale mas este blog que el marca.

    • Frank, la palabra friki tiene muchas connotaciones despectivas y en por lo tanto tiene todo el derecho de sentirse agredido.

      Quizá tienes razón en que este post no es de química propiamente dicho sino de lo que podríamos llamar “marujoneo de la química”, pero también es verdad que estos posts de “historietas de la química” ayudan a ubicar piezas en su entorno (tal elemento en tal año, tal otro elemento se descubrió debido a la “pelea” entre este y este otro pais, etc). También ayudan a acercarse a la química, y en ese sentido son interesantisimos.

      En todo caso, son posts que debemos agradecer porque se nos ofrecen con alta calidad y gratuitamente.

      Un saludo.

  5. El vanadio, lo descubrió Andrés Manuel del Río en México, así que es un elemento descubierto en México

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