Muchos planetas extrasolares gigantes son más ligeros que el agua

Si todos los planetas extrasolares jovianos (gigantes gaseosos como Júpiter) se colocaran en una piscina de agua virtual gigantesca quizás nos sorprendería que muchos de ellos flotarían, aunque no todos. Sorprende porque la teoría “oficial” indica que dichos planetas deberían ser más densos de lo que las medidas astronómicas indican. ¿Por qué flotan? Tienen que poseer en su interior sólido alguna fuente de calor capaz de retardar la contracción gravitatoria que incrementaría su densidad por encima de la del agua. En otras palabras, estos planetas gigantes son más gigantes (tienen un radio mayor) de lo que deberían ser debido al calentamiento de su núcleo. La hipótesis más razonable es que la causa son las fuerzas de marea gravitatorias ejercidas por sus estrellas, más cercanas a ellos que nuestro Sol a Júpiter. En ciencia ha pasado muchas veces. Unos pocos datos experimentales (lo que sabemos de los planetas del Sistema Solar) nos hace inducir leyes que se caen por su propio peso cuando aumenta el número de datos experimentales disponibles. Lo que nos parecía evidente, porque lo teníamos delante de las narices desde hace unos siglos, resulta que es excepcional y lo normal es algo completamente diferente. Lo que sabíamos sobre los posibles planetas extrasolares ha cambiado una barbaridad desde que se descubrieron los primeros, y sigue cambiando. La teoría del calentamiento por fuerzas de marea todavía es una hipótesis razonable, razonable, pero nada más. Aún así, lo que está claro es que sabemos muy poco sobre la formación y evolución de los grandes planetas gaseosos. Como digo muchas veces, tiempo al tiempo. Nos lo cuenta Pin-Gao Gu, “Extrasolar planets: Larger than they ought to be,” Nature 465: 300–301, 20 May 2010, haciéndose eco del artículo técnico de Laurent Ibgui , Adam Burrows, David S. Spiegel, “Tidal Heating Models for the Radii of the Inflated Transiting Giant Planets WASP-4b, WASP-6b, WASP-12b, WASP-15b, and TrES-4,” The Astrophysical Journal 713: , Number 2 [gratis en ArXiv].