Las compañías farmacéuticas cada día menos interesadas en preservar la biodiversidad

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Siempre se ha dicho que las grandes compañías farmacéuticas estaban muy interesadas en conservar la biodiversidad de regiones en peligro como la Cuenca Amazónica. Un artículo de opinión publicado en Science nos sugiere que cada día están menos interesadas en sustancias y compuestos derivados de productos naturales, como muestra el declive de patentes de este tipo de productos por parte de la industria farmacéutica en los últimos 15 años (p.ej. ha caído un 30% entre 2001 y 2008).  Los autores creen que es un error ya que las nuevas técnicas de ingeniería genética, ingeniería metabólica y biología sintética, entre otras, permitirán descubrir de forma mucho más eficiente que en el pasado nuevos medicamentos basados en productos naturales. Nos lo cuentan en Jesse W.-H. Li, John C. Vederas, «Drug Discovery and Natural Products: End of an Era or an Endless Frontier?,» Science 325: 161-165, 10 July 2009.

Dibujo20090715_amazonia_peru_pabaya_plantas_medicinalesEl modelo de negocio de las farmacéuticas tiene que cambiar. Muchas han concentrado el grueso de sus beneficios en unos pocos productos. Por ejemplo, solo 8 productos son responsables del 58% de las ventas anuales del gigante Pfizer con un montante total 44.000 millones de dólares en 2007. Además, el mercado de las farmacéuticas especializadas en la fabricación de genéricos, que ni investigan ni desarrollan nuevas medicinas, que solo esperan a que las patentes de medicinas expiren para poderlas fabricar sin pagar derechos, está generando una gran competencia contra las farmacéuticas convencionales, habida cuenta de que los sistemas sanitarios de los países occidentales desean reducir costes a toda costa. Por ejemplo, en los próximos 4 años el 25% de las medicinas del mercado de EE.UU. se encontrará en esta situación, con patente liberada.

Las grandes farmacéuticas eran los «reyes del mambo.» Pero en el «país de jauja» les están complicando la vida. Cada día que pasa patentar productos naturales es más difícil. Extraer el principio activo de una planta medicinal a veces es muy difícil, pero al menos tan difícil es determinar si dicho principio activo es una sustancia desconocida (y por tanto patentable) o no. Además, uno de los problemas más urgentes en la farmacología actual es encontrar nuevos medicamentos para luchar contra los microorganismos que se han vuelto resistentes a los medicamentos actuales. En lugar de buscar productos naturales radicalmente diferentes, muchas farmacéuticas prefieren buscar sustancias análogas al medicamento ya conocido que se pueden fabricar con técnicas de biología sintética, algo mucho más barato y que puede ser apoyado por herramientas bioinformáticas.

Los autores del artículo opinan que, aunque la industria no favorece actualmente el desarrollo de nuevas medicinas a partir de productos naturales, los recursos que ofrece la Naturaleza son tan amplios, casi ilimitados, que merece la pena seguir aprovechando la biodiversidad para descubrir nuevas panaceas farmacológicas.

El satélite Planck podrá determinar si los gravitones tienen masa en reposo no nula

Dibujo20090715_graviton_cartoon_(C)_animaginatorEl gravitón es la partícula elemental responsable de la fuerza de la gravedad. Todavía no ha sido descubierto experimentalmente. Teóricamente debería tener masa en reposo nula. ¿Qué límites para la masa del gravitón ofrece el fondo cósmico de microondas? Sergei Dubovsky de la Universidad de Stanford, EEUU, y sus colaboradores han mostrado que su masa debe ser m\lesssim 10^{-30}~\mbox{eV}\approx(10\mbox{ Mpc})^{-1} (Mpc es megapársec). Más aún, un gravitón con una masa en el rango (10\mbox{Mpc})^{-1} \,\mbox{ a }\, (10\mbox{ kpc})^{-1} conduce a modificaciones en la polarización del fondo cósmico de microondas al alcance de los instrumentos del satélite Planck (ya en órbita). El artículo técnico es Sergei Dubovsky, Raphael Flauger, Alexei Starobinsky, Igor Tkachev, «Signatures of a Graviton Mass in the Cosmic Microwave Background,» ArXiv, Submitted on 9 Jul 2009.

Las propiedades físicas del gravitón dependen de la teoría cuántica de la gravedad correcta, todavía no conocida. Aún así, para campos gravitatorios débiles, podemos suponer que la aproximación cuasiclásica nos da una idea correcta sobre sus propiedades, como nos recuerda magistralmente Carlo Rovelli, «Notes for a brief history of quantum gravity,» ArXiv, Submitted on 16 Jun 2000. En 1971, t’Hooft y Veltman decidieron aplicar las nuevas técnicas de renormalización (dimensional) que habían desarrollado a la teoría cuántica de la gravedad. Como ejercicio de calentamiento decidieron aplicarlas a un campo de Yang-Mills, mostrando que éste último es renormalizable (lo que les llevó a ganar el Premio Nobel de Física en 1999), pero la gravedad cuántica no lo es. Posteriormente, van Dam y Veltman estudiaron la posibilidad de que el gravitón fuera masivo (independientemente también lo hizo Zakharov). Si el gravitón es de masa en reposo nula, su polarización sólo tiene dos posibles valores (como en el fotón). Sin embargo, un gravitón masivo tiene grados de libertad adicionales en la polarización y ciertas partículas «fantasmas» (ghosts)cuya confrontación con los datos experimentales requiere cierto ajuste fino, lo que produce ciertas dificultades. Aún así, sólo el experimento tiene la última palabra. ¿Cuál será la última palabra del satélite Planck? Sólo el tiempo lo dirá.

Gripe común (estacional) versus gripe pandémica tipo A

Se ha dicho muchas veces pero hay que repetirlo.

La gripe común es una epidemia anual en la que se contagian entre 3.000.000 y 3.500.000 de personas en todo el mundo y mueren entre 250.000 y 500.000 personas, sobre todo entre los grupos de riesgo, que son los niños, ancianos, embarazadas y enfermos (fuente WHO/OMS, Organización Mundial de la Salud).

La gripe común es una epidemia anual que mata unas 40.000 personas en Europa (con unos 500 millones de habitantes), cuando es leve, y hasta 250.000 cuando toca un brote fuerte (fuente ECDC, European Center for Disease Prevention and Control).

La gripe pandémica tipo A ha contagiado a menos de 100.000 personas en todo el mundo (a 6 de julo 2009) y ha matado a menos de 500 (datos del mapa interactivo de la WHO/OMS), sobre todo entre los grupos de riesgo, que son los niños, ancianos, embarazadas y enfermos.

El papel de los agujeros negros en la formación y evolución de galaxias

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Todas las galaxias masivas conocidas presentan un agujero negro central con una masa entre millones y miles de millones de veces la masa del Sol. Estos agujeros negros se cree que son los responsables de las inmensas cantidades de energía que liberan los cuásares y los núcleos galácticos activos. ¿Cómo influyen estos agujeros negros en la formación y evolución de las galaxias? El artículo de revisión de A. Cattaneo et al. «The role of black holes in galaxy formation and evolution,» Nature 460: 213-219, 9 July 2009, nos resume los resultados más interesantes descubiertos recientemente gracias a simulaciones por ordenador y observaciones experimentales.

Hay dos tipos básicos de galaxias: elípticas y espirales. Las espirales contienen abundante gas frío, que forma las estrellas, mientras que el gas en las elípticas es demasiado caliente para formar estrellas. Por lo tanto, las galaxias elípticas carecen de las estrellas jóvenes azuladas que se suelen observar en las espirales, por lo que son más rojizas. Las galaxias elípticas son similares a las protuberancias centrales de las galaxias espirales. En la figura vemos la clasificación galáctica de Hubble, (C) Wiki, y el diagrama color/masa, (C) Nature. En este última u-r es la diferencia de luminosidad entre el ultravioleta y rojo. Las galaxias en el diagrama de Hubble de tipo «S» (azul) han crecido principalmente por acreción de gas y las de tipo «E» (rojo) a través de fusiones con otras galaxiass. Las «S0» se parecen a galaxias elípticas en miniatura. Todas las galaxias tienen un superagujero negro central (punto negro) que da cuenta, aproximadamente, del 0.1% de la masa de la protuberancia central de la galaxia (o de la galaxia completa en el caso elíptico).

Las inhomogeneidades que observamos ahora en el fondo cósmico de microondas, produjeron «grumos» de materia por acreción gravitatoria que dieron origen a los halos galácticos. La competencia entre enfriamiento por radiación y calentamiento gravitatorio determinan el destino final de estos halos. En los halos de baja masa, domina el enfriamiento, formándose el disco de las galaxias gracias a la acreción de gas hacia su centro y la subsiguiente formación de estrellas. Cuando la masa del halo supera el límite de un billón de masas solares, el calentamiento domina y la acreción de gas no puede formar una galaxia.

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La figura muestra 9 imágenes de una simulación ordenador de la formación de una galaxia espiral. En la izquierda aparece la distribución de materia oscura, en el centro la de gas y en la derecha la de estrellas. De arriba a abajo se muestran tres épocas de la expansión del universo, cuando éste tenía un 1/5 de su tamaño actual (z=4), cuando tenía un 1/3 (z=2) y en la actualidad (z=0). Las grandes estructuras del universo están dominadas por la materia oscura, que con el paso del tiempo va formando «grumos» por acreción de materia (oscura) en los halos. Las figuras centrales muestran un zoom de un halo, círculo blanco, con una codificación de colores en función de la temperatura, siendo azul lo frío, verde lo caliente y rojo lo muy caliente. Inicialmente el halo es pequeño y va creciendo conforme fluye materia fría hacia él. Cuando el halo alcanza una masa crítica (un billón de masas solares), figura central, el gas del halo se calienta (verde) hasta que todo el halo está formado por materia caliente. Las figuras de la derecha muestran la formación de una galaxia. Inicialmente es una espiral con estrellas azuladas (z=4), que se van volviendo más rojas conforme el halo se calienta. Las colisiones entre galaxias espirales, incluyendo la colisión de sus agujeros negros centrales, acaban formando una galaxia elíptica (z=0).

Sin entrar en mayores técnicos, las nuevas simulaciones muestran el importantísimo papel que juegan los superagujeros negros en los centros galácticas en la formación y evolución de las galaxias.

El mercado de valores chino presenta una burbuja financiera que estallará este verano según un análisis matemático

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Los lectores habituales de este blog sabéis que le tenemos especial cariño a Didier Sornette, sociofísico especialista en burbujas financieras, que ya predijo el estallido de la burbuja de los precios del petróleo. Su nuevo análisis de la bolsa de Shanghai muestra que el mercado de valores chino presenta claros indicios de una burbuja financiera. Ha crecido ya un 65% este año. ¿Cuándo estallará? Muy pronto, estallará durante este verano (Didier afirma que entre el 17 y 27 de julio con un intervalo de confianza del 80%). El artículo técnico, como siempre con los de Didier, es fácil de leer para todos, K. Bastiaensen, P. Cauwels, D. Sornette, R. Woodard, W.-X. Zhou, «The Chinese Equity Bubble: Ready to Burst,» ArXiv, Submitted on 10 Jul 2009.

No solo Didier, también Juan Pablo Cardenal nos lo cuenta en «La burbuja bursátil amenaza a los grandes bancos chinos,» ElEconomista.com, 12 julio 2009.

«En medio de la crisis que mantiene a los inversores de todo el planeta con un pie en el acelerador y el otro en el freno, China ha vuelto a sorprender a propios y extraños. El dato habla por sí mismo: el índice de referencia de la bolsa de Shanghai rompió hace días la barrera de los 3.000 puntos, disparándose un 65 por ciento desde principios de año. La percepción colectiva de que la situación económica en China es más saludable y sólida que en el resto del planeta. En las últimas semanas, entre revisiones al alza del crecimiento económico en el país asiático, la confianza ha derivado en euforia bursátil total. […] Hay una disparidad indiscutible entre el estatus de la bolsa y la economía real. La explosión bursátil se debe, en gran medida, al exceso de liquidez. Los expertos no dudan de que tanta liquidez está bombeando una vieja conocida de los mercados en el gigante asiático: la burbuja bursátil.»

Didier Sornette y su grupo ha aplicado sus técnicas de análisis al índice compuesto de Shanghai (SSE) entre el 15 de octubre de 2008 y el 9 de julio de 2009 (ver la figura, arriba). El ajuste de sus modelos a los resultados observados muestra un crecimiento más rápido que exponencial, señal indiscutible de la presencia de una burbuja. La extrapolación de los modelos durante 100 días a partir del 9 de julio de 2009 (líneas a trazos en la figura) muestra que la burbuja podría estallar próximamente, entre el 10 de julio y el 10 de agosto de 2009. El valor pico estimado está entre el 17 y 27 de julio de 2009 para la proyección de los cuartiles 20%/80%.

El artículo de Didier promete que pronto presentarán un nuevo artículo con un análisis más detallado, incluyendo una comparación con la burbuja financiera china que estalló en octubre de 2007. Habrá que estar al tanto.

Más entradas en este blog sobre Didier Sornette:

¿Cuándo estallará la burbuja del petróleo? (o la esperanza es lo último que se pierde) Publicado por emulenews en Junio 23, 2008

Confirmado: el precio del petróleo crudo ha bajado como se predijo en este blog Publicado por emulenews en Agosto 11, 2008

Nunca te metas en camisa de once varas (o déjale a Rapel su papel) Publicado por emulenews en Septiembre 30, 2008

La confianza, la crisis financiera y la recesión (o por qué me cae bien Didier Sornette) Publicado por emulenews en Noviembre 25, 2008

Investigadores malagueños demuestran que el área V2 controla el flujo de información visual que es memorizada

Que el profesor Zafaruddin Khan y su grupo hayan publicado en la prestigiosa revista Science puede parecer poco relevante para los lectores de este blog. Que un grupo de investigación de la Universidad de Málaga, liderado por el Dr. Khan, haya publicado en Science (el segundo artículo de la UMA en Science durante toda su historia, después del de nuestro amigo Ignacio Loscertales), sí creo que es relevante para muchos lectores de este blog. He de pegarme un tirón de orejas, ya que me ha pasado desapercibida esta importante contribución científica malagueña. La he visto hoy al ojear una copia completa de Science escaneada (descargada de forma pirata). El artículo técnico es Manuel F. López-Aranda, Juan F. López-Téllez, Irene Navarro-Lobato, Mariam Masmudi-Martín, Antonia Gutiérrez, Zafar U. Khan, «Role of Layer 6 of V2 Visual Cortex in Object-Recognition Memory,» Science 325: 87-89, 3 July 2009. Por cierto fue resaltado como Issue Highlights en «Modulating Visual Memory» y comentado como Perspectives por Lisa M. Saksida, «Neuroscience: Remembering Outside the Box,» Science 325: 40-41, 3 July 2009. Imposible destacar más un artículo, incomprensible que no lo haya visto. Es como que si al cruzar la calle no percibes una ambulancia que pasa a toda leche.

He buscado en Internet y he encontrado múltiples referencias a la noticia. Magistral la presentación de Luis Miguel Ariza, «La mágica proteína de los recuerdos visuales,» EcoDiario, ElEconomista.es, 2 julio 2009. Cuya lectura recomiendo desde aquí a todos. «Experimento en ratas. ¿Es posible aumentar la memoria de los humanos?,» Diario de Vigo, 5 julio 2009. «Un experimento aumenta la memoria de las ratas y se plantea su aplicación en humanos,» Diario Sur de Málaga, 6 julio 2009. «Investigadores de la UMA prueban una proteína en ratas que incrementa más de mil veces la capacidad de memoria,» Noticias de la Universidad de Málaga, 8 julio 2009. «Investigadores de la Universidad de Málaga crean un modelo de experimentación que incrementa más de mil veces la capacidad de memorias en ratas,» Red de Espacios Tecnológicos de Andalucía, 10 julio 2009. Me merezco un tirón de orejas.

Por cierto, la noticia llegó a portada en Menéame el 3 de julio, contada en inglés (con un dibujo 3D muy bonito de RGS-14). Varios trataron de menearla en español, obviamente, sin ningún éxito (menearon el artículo de La Opinión de Málaga). Por cierto, hay muchas proteínas que afectan a la memoria, aquí tenéis una para aplicar en el hipocampo.

¿Qué puedo contar yo sobre la noticia que no esté ya contado? Poco, pero el artículo se merece que le dediquemos una entrada.

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Los libros de texto afirman que la memoria humana es un fenómeno multidominio, clasificada en diferentes tipos, por ejemplo, memoria declarativa (memoria de hechos y eventos) y no declarativa (memoria de habilidades y acciones), y localizada en diferentes partes (módulos) del cerebro. Por ejemplo, la memoria declarativa incluye a la memoria de reconocimiento que está localizada en el módulo temporal medial, que incluye al hipocampo (Hp en la figura) y las cortezas perirrinal, entorrinal y parahipocampal adyacentes. Por otro lado, la memoria de aprendizaje perceptual está localizada en la corteza visual y en las áreas corticales extra estriadas como la V2 (ver la figura). La teoría multidominio para la memoria humana predice que la memoria de reconocimiento de objetos puede ser alterada mediante la manipulación del área V2, cuyas neuronas se cree que están especializadas en reconocer características visuales simples, como la orientación, la frecuencia espacial, el tamaño, el color, y ciertas formas simples.

Los investigadores malagueños han estudiado los efectos en ratas de la sobreexpresión de una proteína se señalización de reguladores de proteína G, proteína RGS-14, que ha sido encontrado en múltiples dominios del cerebro asociados a la memoria, aunque poco se sabe sobre la función de esta proteína. Han sometido a las ratas de laboratorio a tests de memoria a corto plazo para el reconocimiento de objetos. Se les mostraba dos objetos idénticos durante 3 minutos. Luego se cambiaba uno de estos objetos y se sometía a las ratas a los tests. Sin entrar en detalles técnicos, los tests indican que las ratas recordaban los dos objetos idénticos originales durante 30 y hasta 45 minutos, pero no a los 60 minutos. Cuando a las ratas se les inyectaba un virus (lentivirus) de RGS-14 en la región 6 del área V2 de su cerebro, lo que provoca una sobreexpresión de dicha proteína, y se repetían los mismos tests 3 semanas más tarde, el recuerdo de los dos objetos idénticas parecía que se había almacenado en la memoria de largo plazo, permaneciendo en ésta durante meses. Hasta 14 meses más tarde, las ratas superaban con éxito todos los tests de memoria a las que eran sometidas.

La figura de arriba muestra dos dibujos de cortes transversales de la región V2 en la corteza visual indicando las regiones (en rojo) donde se ha encontrado presencia de lentivirus de la RGS-14 en el cerebro de las ratas inyectadas.

Para comprobar si la información (recuerdo) se había almacenado en las neuronas de la región V2 que presentaban lentivirus, los investigadores han procedido a eliminar selectivamente las neuronas infectadas con el lentivirus en la región V2. Para ello han inyectado una inmunotoxina (Ox7-SAP) en la capa 6 del área V2. Los cortes anatómicos muestran que todas las neuronas de este área han sido eliminadas sin afectar a neuronas de otras áreas y regiones corticales. ¿Perdieron el recuerdo las ratas? No, todo lo contrario, retenían perfectamente la información que previamente habían almacenado. Sin embargo, si se las sometía a nuevos tests de reconocimiento de objetos habían perdido la habilidad de almacenar dichos recuerdos a largo plazo y volvían a perder dichos recuerdos en menos de una hora.

¿Cómo se pueden interpretar los resultados obtenidos por el equipo de investigación malagueño? La capa de neuronas número 6 en el área V2 está relacionada tanto con la formación de recuerdos a corto plazo como a largo plazo. Más aún, técnicas de imagen por resonancia magnética han mostrado que dicha área se activa tanto en el almacenamiento de información visual como en la recuperación de la misma. Khan y su grupo creen que este área modela el flujo de la información visual que va a ser memorizada. Los resultados por tanto contradicen la teoría multidominio de la memoria, ya que muestran que una función asociada al lóbulo temporal medial también se da en la región V2.

¿Aplicaciones terapéuticas? El papel de la proteína RGS-14 en la mejora de la memoria visual puede hacer que esta proteína se convierta en foco de investigaciones farmacológicas para el tratamiento de enfermedades asociadas a la pérdida de memoria visual para el reconocimiento de objetos.  Quizás, incluso, para la mejora de la capacidad de memoria en general, las últimas palabras del artículo técnico «as well as for boosting the memory capacity,» que son las que han generado la atención de todos los medios que han hablado de la noticia.

Un «buen ciudadano» roba un software ultrasecreto al banco de inversión Goldman Sachs

Dibujo20090711_no_one_ever_leaves_goldman_sachs_voluntarilyRuso de origen, Sergey Aleynikov, «un buen ciudadano desde que llegó a Estados Unidos hace 19 años,» según su mujer, ha sido acusado de robar el software ultrasecreto que el banco estadounidense Goldman Sachs utiliza para planificar sus operaciones en Bolsa. Copió dicho software en un servidor alemán, el 2 de julio, el mismo día que comenzó a trabajar en una empresa con acceso a dicho software. El 3 de julio fue detenido en un aeropuerto. El 4 de julio se celebró el juicio (pagó una fianza y fue puesto en libertad). El 5 de julio lo despidieron de su trabajo. El afirma que no sabía que lo hacía (que no sabía que el servidor estaba en Alemania). 750.000 dólares de fianza (hace 2 años cobraba 400.000 dólares anuales trabajando para Goldman Sachs).

Se estima que los software de inversión (trading) automática mueven cerca del 50% del total negociado en Wall Street. Este tipo de software permite hacer «operaciones sofisticadas, a alta velocidad y de gran volumen en diversos mercados de renta variable y materias primas.» Como nos cuenta Carlos López en Euribor.com «Independientemente de que el código haya sido robado o no, me parece muy preocupante la posibilidad de que esto pueda ocurrir. ¿Qué ocurriría si un programa de este tipo cayese en malas manos y buenos recursos?  ¿Podríamos esperar un ataque «económico-terrorista» de manos de aquellos que tienen mucho dinero (o petróleo)?

Por cierto, ¿cuánto tiempo hubiera sido necesario en España para detener a Sergey? ¿Cuánto tiempo hubiera sido necesario esperar para que llegara a juicio?

Lecturas veraniegas: «Conviértase en brujo, conviértase en sabio»

Dibujo20090710-Broch-Charpak-cover-in-spanishNo es la entrada más visitada de este blog, pero sí es la que, ahora mismo, tiene más comentarios de vosotros, los lectores: «Nueva demostración práctica de que la astrología no funciona,» Marzo 11, 2009. Es curioso, en un blog que pretende ser de divulgación científica. Trata sobre astrología y ciencia , así que he decidido releer el libro de Georges Charpak (Premio Nobel de Física 1992) y Henri Broch (físico especialista en explicar fenómenos paranormales) titulado en español «Conviértase en brujo, conviértase en sabio. La desmitificación científica de las supersticiones y los fenómenos paranormales,» Sine Qua Non, Ediciones B, 2003. Permitidme unos extractos del libro, para abriros el apetito, a quienes gusten de este tipo de lecturas: la ciencia explicando las pseudociencias.

¿Hay que gastar dinero en desmitificar las supersticiones? «Hemos visto poner en marcha estudios costosos, de millones de euros, sólo para analizar los efectos nocivos del uranio empobrecido utilizado en los obuses anticarro durante la guerra del Golfo, cuyo efecto debido a la radioactividad era nulo, evidentemente, pues su intensidad era inferior a la que se respira a cuatro patas sobre la hierba, con la nariz pegada a las flores del campo, a causa de la emisión de un gas natural, el radón, que acompaña la desintegración del uranio presente en toda la corteza terrestre y en muchas [de nuestras] casas

Los astrólogos siderales eran astrónomos, ¿lo son ahora? «Los leo, es decir, en su origen, las personas nacidas cuando el Sol, visto desde la Tierra, se encontraba en la constelación de Leo, son «atrevidos, orgullosos y dominantes.» Esto podía parecer evidente en tiempos de Hiparco, hace más de dos mil años, pero la relación es realmente difícil de concebir actualmente, cuando sabemos que, para las personas nacidas a finales de julio, los leo según los astrólogos, el Sol ya no se encuentra en Leo ¡sino en Cáncer!»

¿Ignoramos la acumulación gradual de riesgos en nuestra vida cotidiana? «El matemático Sam Saunders lo ha explicado así. Tome una rana y colóquela en agua caliente. Intentará huir instantánemente. Pero si la pone en agua a temperatura ambiente, se quedará en el líquido… que entonces puede calentar sin ninguna reacción por parte del batracio. Puede aumentar lentamente la temperatura y la rana seguirá tranquila ¡hasta que esté cocida!«

Críticas en la web en español: inteligente obra, pródigo en ejemplos prácticos, telequinesia y varilla zahorí, la teoría de la probabilidad es el gran aliado de los parapsicólogos, etc.

«Lecturas veraniegas, porque andando también se lee»

Mapa de Filipinas con los lugares donde se ha encontrado en cerdos el virus Ébola tipo Reston

Dibujo20090910_ebola_monkeys_swine_in_phillipines_from_google_maps_(C)_ScienceÉbola es un palabra que da miedo y no es para menos. Investigadores han publicado en Science el descubrimiento de una de sus cinco variantes en cerdos de Filipinas, la menos peligrosa para humanos, que produce síntomas parecidos a los de la gripe. Los investigadores están preocupados porque los cerdos son buenos incubadores de virus y los Ébola Reston podrían mutar peligrosamente. La FAO y la OMS han publicado un comunicado al respecto, publicado en muchos medios, como ¿Por qué es preocupante expansión del Ebola en Filipinas? de la Agencia Reuters. El artículo técnico es de Roger W. Barrette et al. «Discovery of Swine as a Host for the Reston ebolavirus,» Science 325: 204-206, 10 July 2009.

La figura de la izquierda muestra la localización de las muestras de virus Ébola Reston (Reston ebolavirus, REBOV) encontradas en el nuevo estudio, representada por las las cruces rojas. Los círculos azules representan lugares donde se han tomado muestras pero no han dado positivo. Finalmente el triángulo amarillo indica el lugar donde en 1989 se encontraron virus Ébola Reston en monos.

Más información en inglés en Brendan Borrell, «If Swine Flu Weren’t Enough, Now There’s Swine Ebola. Scientists report that domestic pigs harbor Reston ebolavirus, the only Ebola species that has not caused disease in humans,» Scientific American, July 9, 2009. También en «Concern over Ebola virus in pigs. Ebola can cause deadly disease in some forms. A form of Ebola virus has been detected in pigs for the first time, raising concerns it could mutate and pose a new risk to humans,» BBC News, 10 July 2009, que ya apareció en Menéame.

Por cierto, es curioso que ni el El País ni El Mundo se hayan hecho eco de esta noticia, todavía.

Que un gen se conserve en diferentes especies no indica que su función sea importante

Para muchos biólogos, un gen conservado en diferentes especies indica que la función de dicho gen es vital. Para muchos biólogos, una secuencia de ADN (no codificadora) conservada en diferentes especies indica que dicha secuencia es vital para la supervivencia. Sin embargo, Eddy Rubin ha demostrado que no siempre es así. Junto a sus colegas del Lawrence Berkeley National Laboratory (LBNL), California, ha estudiado secuencias de 200 bases «ultraconservadas» (que han sido encontradas en humanos, ratas, ratones y en otros animales). Han borrado («knockeado») dichas secuencias en el genoma de ratones y… no ha pasado (aparentemente) nada. Los investigadores pensaban que bloquear dichas secuencias mataría al animal. Pero no ha pasado nada. El mismo resultado fue observado para la levadura de la cerveza por Zhi Wang, Jianzhi Zhang, «Why Is the Correlation between Gene Importance and Gene Evolutionary Rate So Weak?,» PLoS Genetics 5(1): e1000329, January 2009. ¿Por qué? Nadie lo sabe. Lo que está claro es que las ideas preconcebidas, a veces, han de ser descartadas en la ciencia para que esta progrese. Nos lo cuenta Don Monroe, «Genomic Clues to DNA Treasure Sometimes Lead Nowhere,» Science 325: 142-143, 10 July 2009.