El misterio del remanente de la supernova SN 1987A: quizás es una estrella de quarks

dibujo20090328supernovasn1987amovieEl 23 de febrero de 1987 se observó a simple vista en el hemisferio sur la supernova SN 1987A, la más cercana en los últimos 400 años. La primera oportunidad para que los astrónomos modernos pudieran ver de cerca una supernova. Supernova de tipo II que emitió neutrinos (con una energía mayor de la esperada) que fueron detectados en la Tierra confirmando la predicción teórica de la formación de un remanente compacto, quizás una estrella de neutrones. ¿Pero dónde está dicha estrella de neutrones y el púlsar asociado? Quizás emite (como un faro) en una dirección en la que no podemos verlo. Quizás se ha convertido en un agujero negro que no podemos observar. Hay muchas propuestas alternativas. La última, quizás ha colapsado en una estrella de materia extraña (una estrella de quarks extraños, teóricamente la materia más estable que se conoce). ¿Cómo pudo surgir? Por una transición de fase en el colapso estelar de que iba a conducir a una estrella de neutrones, resultando en grandes oscilaciones del radio de la estrella, que permiten explicar el flujo de neutrinos (de energía mayor de 30 MeV) observado en la explosión. Esta hipótesis teórica nos la ofrecen T.C. Chan et al. “Could the compact remnant of SN 1987A be a quark star?,” ArXiv preprint, 4 Feb 2009 .

Las estrellas de quarks (de materia extraña), propuestas por Itoh y Bodmer en los primeros 1970s, se volvieron “populares” tras su la propuesta por el famosísimo Edward Witten en “Cosmic separation of phases,” Phys. Rev. D 30: 272-285, 1984 , de que el universo tras la Gran Explosión pasó por una fase en la Era Oscura (antes que se congelara el fondo de microondas) en la que toda la materia del universo era materia extraña. Witten propuso en dicho artículo que una estrella de neutrones en formación podía sufrir una transición de fase similar a ultraaltas densidades que la llevara a formar una estrella de quarks (extraños).

Me diréis, puras especulaciones teóricas que requieren confirmación experimental. Aún así, el misterio del remanente de la supernova más cercana que hemos podido ver explotar “casi” en directo requiere una explicación y no se pueden descartar todas las especulaciones teóricas.

¿Para qué sirve la nanotecnología? Libro gratis de divulgación científica para estudiantes

dibujo20090328joseangelmartingago1La Fundación Española para la Ciencia y la Tecnología (FECYT) está publicando una serie de libros de divulgación (unidades didácticas) la mar de interesantes y de descarga gratuita desde su página web. Hoy os recomendaré el último publicado “Unidad Didáctica Nanociencia y Nanotecnología. Entre la ciencia ficción del presente y la tecnología del futuro,” coordinada por José Ángel Martín Gago, incluyendo textos de Carlos Briones Llorente, Elena Casero Junquera, Pedro Amelio Serena Domingo y de él mismo. Para abrir boca quizás convenga extractar parte del Prólogo.

“Los científicos, en muchas ocasiones, proclamamos que un pequeño hallazgo es la base de un futuro medicamento contra el cáncer, o de un nuevo y revolucionario dispositivo electrónico. Esta información es traducida por los periodistas y asimilada por el lector de la prensa como que hemos acabado con el cáncer, o que un nuevo superordenador estará disponible en las tiendas este año. Estas expectativas crean una desilusión en la sociedad, que ve como después de tantos anuncios triunfalistas, el cáncer sigue sin curarse y nuestros ordenadores “colgándose” cuando más los necesitamos.

Julio Verne, en el siglo XIX, imaginó que el hombre llegaría a la Luna, y éste finalmente llegó, al igual que en algunos años llegará a Marte. También se imaginó al hombre paseando por el centro de la Tierra, y hoy sabemos que esto nunca podrá ocurrir.

Muchos amigos me preguntan “¿para cuando los nanorobots?” Imaginan el futuro lleno de aparatejos microscópicos que nos curan, nos cuidan, nos divierten… Esperan que esta nueva ciencia de lo pequeño revolucione nuestra sociedad y nos transporte al futuro de las películas de ciencia ficción.

La nanotecnología se nos muestra hoy como una potentísima herramienta capaz de volver a transformar la sociedad cómo ya lo hiciese la microelectrónica en la primera mitad del siglo XX. La potencialidad de estas nuevas tecnologías parece verdaderamente ilimitada. ¿Para cuando nanorobots? Seguramente nunca, pero sí existirán otras soluciones mucho más baratas, sencillas, imaginativas e igualmente potentes. Éstas son las que desarrollaremos en este libro.”

“¿Cómo llegar a ser nanotecnólog@? La apasionante carrera científica.”

“La nanotecnología es una disciplina interdisciplinar porque en ella convergen conocimientos de la química, la física, la biología, la ciencia de materiales y las ingenierías. Esta diversidad dificulta que se puedan adquirir tan variados conocimientos con una única licenciatura, por lo que no existe, como tal, la carrera universitaria de “nanotecnología”. En realidad se puede llegar a trabajar en nanociencia y nanotecnología tras haber cursado estudios de química, física, biología o ingeniería, por lo que hay muchos caminos por los que llegar a ser nanotecnólog@.

Tras cursar una licenciatura (o “grado”, como se denomina en los nuevos planes de estudio) científico-técnica se debe proseguir con estudios de maestría (master) y doctorado que orienten (“ensanchen”) la formación adquirida hacia la nanotecnología. En la actualidad, varias universidades españolas ofrecen interesantes programas de maestría y doctorado directamente relacionados con las nanociencias y nanotecnologías, algunos de ellos con títulos tan sugerentes como “nanociencia”, “nanociencia y nanotecnología”, “física de la materia condensada y nanotecnología”, “materiales avanzados y nanotecnologías”, “nanociencia y nanotecnología molecular”, “ingeniería micro y nanoelectrónica”, etcétera.”

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